Título: Vacas, Cerdos, Guerras y Brujas (Título original: Cows, Pigs, Wars: The Riddles of Culture)

Autor: Marvin Harris

Género: Ensayo

Año publicación: 2004

Editorial: Alianza Editorial

Páginas: 248


El libro Vacas, Cerdos, Guerras y Brujas se publica por primera vez en el año 1974, aunque ha sido reeditado en numerosas ocasiones, lo que prueba su enorme éxito como ensayo divulgativo. Su autor, Marvin Harris (1927-2001), fue un antropólogo americano ligado a la Universidad de Columbia. Fue siempre criticado y poco valorado en el ámbito científico sobretodo por su adhesión ideológica al marxismo, lo que le cerró muchas puertas y le creó bastantes enemigos. Sin embargo, gozó de una enorme popularidad y acercó una ciencia como es la antropología al común de los mortales.

Harris fue además el principal representante y difusor del materialismo cultural, teoría evolutiva ecológica que explica el comportamiento y muchos de los fenómenos culturales que rodean a los seres humanos en base a la lógica de la teoría de la adaptación ecológica. Harris insiste en toda su obra, a través de diferentes ejemplos, en cómo las condiciones tecnológicas, demográficas y ecológicas específicas determinan las creencias y símbolos creados como estrategias de adaptación al medio. Así se explica perfectamente el tabú de la vaca sagrada en la India o el rechazo a la carne de vaca de judíos y musulmanes. Bajo distintas condiciones del medio, surgen diferentes respuestas, símbolos y creencias.

Resulta bastante difícil reseñar esta magnífica obra sin revelar demasiado, sin entrar en las explicaciones que nos concede su autor para los enigmas culturales propuestos. En el primer capítulo, titulado La Madre Vaca, Harris analiza el comportamiento del pueblo hindú con las “vacas sagradas”. 

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Ante los ojos del experto y economista occidental parece una contradicción que los hindúes pasen hambre teniendo tan cerca una fuente directa de proteínas. A continuación, el autor analiza las causas por las que en determinadas culturas como el islam y judaísmo se prohíbe el consumo y crianza de los cerdos, mientras que otras le rinden culto. La guerra primitiva es analizada después estudiando los comportamientos de los Maring de Nueva Guinea y, muy ligado a ello y de gran interés para estudios de género, se observa la supremacía del varón en determinadas sociedades guerreras. En El Potlach, Marvin Harris estudia el comportamiento aparentemente irracional que se da entre algunos jefes de tribu de regiones costeras del sur de Alaska en una gran fiesta celebrada por todo lo alto. Continúa el autor con otros enigmas o cuestiones que gozan de un enorme interés como es el caso de El Cargo Fantasma, referido a la llegada de embarcaciones o aviones portadores de alimento y útiles en las zonas de Papúa Nueva Guinea; incluso la misma figura genérica del Mesías es examinada y justificada a los ojos del antropólogo americano. Y para acabar esta interesante obra, Marvin Harris describe en los tres últimos capítulos el significado práctico de las brujas y su reaparición, así como los motivos de su persecución y exterminio.

Esta obra es muy recomendable para todos aquellos curiosos con ganas de iniciarse en la antropología, en el estudio del comportamiento humano y con interés por ampliar horizontes más allá de su predecible mapa diario. Lectura ligera y amena apta para todos los públicos, especialmente para aquellos que busquen una base empírica, con ejemplos reales y datos de la biología-ecología para sus argumentaciones y que defiendan el punto de vista etic u observador externo. Porque en realidad, por primitivo que sea un pueblo -incluido el nuestro- , ninguno se comporta irracionalmente a la luz de un análisis objetivo de su conducta.

Sobre el autor

Marvin Harris nació el 18 de Agosto de 1927 en Brooklyn, Nueva York. Su carrera académica estuvo ligada al Departamento de Antropología de la Universidad de Columbia, donde dio clases desde 1952 hasta 1980 y fue jefe de Departamento durante tres años. A partir de 1981 pasó a ser profesor de Antropología en la Universidad de la Florida. Además, Harris fue Presidente de la División General de Antropología de la Asociación Antropológica Americana.

Destacaron sus explicaciones sobre los orígenes humanos y realizó estudios de campo en Brasil, Mozambique, Ecuador, La India y el este de las islas de Harlem. Falleció en Florida el 25 de octubre del 2001, aunque su muerte apenas tuvo eco en nuestro país.

Silvia Villanueva Santander